Interview with LAC Telecom Magazine

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Last week I received a request from RBLAC to field an interview with a telecoms publication on broadband. The magazine is here: http://ahcietlarevista.net/ and curiously, the latest issue has an interview with Richard Stallman, the father of Free Software.

I received 10 questions from one the analysts of the magazine. Some of them were addressing regulatory frameworks and market expansion. I only answered the questions related to development in one way or another.

The interview was done in Spanish.  A google translation follows after the Spanish text.

Qué evaluación realiza sobre el desarrollo de servicios de Banda Ancha en América Latina?
Cuáles son los mercados que observa con mayor desarrollo en la región?  A que atribuye ese desarrollo?

A pesar de haber crecido en forma relativamente rápida en los últimos años, el acceso a la banda ancha en la región sigue siendo muy limitado de acuerdo a las estadísticas más recientes (2012) suministradas por la UIT. Es así como en Uruguay, que lidera la región en banda ancha fija, la penetración de la misma no supera el 20% de la población. El cambio más significativo en ese mismo periodo ha sido el despegue de la banda ancha móvil, que prácticamente no existía en 2007 y la cual ya supera la penetración de la banda ancha fija. Aquí, Brasil ha tomado la delantera apenas superando el 20% de la población del país.

De cualquier manera, la penetración de la banda ancha en la región está directamente relacionada tanto con la penetración del Internet en los países así como con su nivel de ingreso per cápita anual. Es interesante notar que en algunos de los países la banda ancha móvil ha despegado muy rápidamente dejando muy rezagada a la banda ancha fija. Se trata pues de un proceso de ¨leap-frogging¨ muy similar al que esta ocurriendo en países del continente Africano.

Sin duda, la banda ancha móvil es el futuro de este tipo de conectividad no solo en la región sino en muchos de los países en desarrollo. Tanto los costos relativamente mas bajos como la facilidad de uso que proveen los aparatos móviles y mayor competencia en el sector abren nuevos mercados que de otra manera permanecerían inaccesibles.

Cuáles considera que son las consecuencias económicas que presenta el desarrollo de Banda Ancha?

Estudios recientes de la OECD y la CEPAL entre otros han demostrado una clara correlación entre el incremento de la penetración de la banda y el crecimiento del PIB -siempre y cuando la penetración de la primera sea significativa. Es decir, países con baja penetración de banda ancha no muestran claramente dicha correlación. Hay además estudios que hacen referencia a la creación de empleo y su efectos multiplicadores en la economía. Existe pues un potencial interesante aquí.

Pero a la vez hace aún falta más evidencia concreta del impacto de la banda ancha en la economía, sobre todo en los países más pobres de la región donde los recursos disponibles no son muchos, los mercado son relativamente pequeños y las capacidades nacionales aun están despegando.

Finalmente, es este punto sería ideal distinguir entre el impacto sectorial de la banda ancha y su impacto tanto a nivel nacional como en los estándares de vida de los habitantes de los países en la región.

Qué importancia otorga al desarrollo de servicios de Banda Ancha, en el desarrollo de los países?
Cuáles son las implicaciones sociales que tiene el desarrollo de Banda Ancha?

El potencial de la banda ancha en el desarrollo humano de los países es inmenso.

Reconociendo que correlación entre banda ancha y PIB no implica causalidad y que sin duda hay otros parámetros que la afectan, es también esencial mirar el tema desde la perspectiva del desarrollo humano. Si bien el crecimiento económico es una condición necesaria para el desarrollo de los países, este en si no garantiza un reducción automática de la pobreza o la desigualdad social. Tal como lo han mostrado los países denominados BRIC, se requiere además de políticas públicas claras y programas nacionales dedicados a abordar las brechas socio-económicas y de gobernabilidad que aun hoy en día persisten en muchos de los países de la región.

Pero que tiene esto que ver con la banda ancha y en general con el uso de las nuevas tecnologías de información y comunicación (Tics)?

Aquí hay dos temas centrales. De una parte, es necesario que abandonemos una perspectiva del tema centrada casi que exclusivamente en la conectividad. Al fin y al cabo la conectividad, al igual que las TICs, es un medio -y no un fin en si misma. Desde la perspectiva de los gobiernos y la promoción del desarrollo humana se debe más bien enfatizar el potencial que tienen las TICs y la banda ancha en traer nuevas soluciones a los problemas tradicionales del desarrollo. Tomemos el caso de la provisión de servicios públicos (tales como la salud y la educación por ejemplo) y los trámites oficiales que como ciudadanos debemos hacer, muchas veces de manera muy engorrosa. Tecnologías como la banda ancha, acoplada con aplicaciones en el web o móviles, no solo facilitaran el acceso a dichos servicios y trámites sino que cambiarían la manera en que nos relacionamos con nuestros gobiernos, sean nacionales, regionales o locales. Además de que las mismas tecnologías permiten traer servicios públicos básicos a los sectores mas marginados de la población, a menor costo y en una escala mucho mayor.

De otra parte, hoy en día aun persiste una brecha en la políticas públicas que los gobiernos y sus aliados promueven. De acuerdo a la Comisión de Banda Ancha para el Desarrollo Digital, cerca de 120 países han desarrollado planes nacionales para la adopción y difusión de la banda ancha. El tema es que muy pocos de estos planes son parte de los planes nacionales de desarrollo o están directamente vinculados por ejemplo con los Objetivos de Desarrollo del Milenio (ODMs) que las Naciones Unidas aprobó en el año 2000. De igual manera, quienes trabajan a nivel nacional en los ODMs o en los planes nacionales de desarrollo no ven las TICs o la banda ancha como prioridades dentro de la gran gama de retos de desarrollo que muchos de los países en la región confrontan hoy en día.

Es pues necesario tomar una visión mas integral del tema, unir estos dos campos en un solo espacio y con un solo y simple objetivo: promover un desarrollo sostenible a largo plazo, con equidad y oportunidades para todos.

Que iniciativas gubernamentales considera importante para el desarrollo de servicios de Banda Ancha?

Con base en lo anterior, está claro que los gobiernos tiene un rol central que jugar en la promoción de a banda ancha y las TICs en el desarrollo humano de los países. Primero que todo, se requieren políticas públicas que ataquen de frente los retos socio-económicos que los países viven. Si el país está experimentando un rápido crecimiento existen pues recursos no solo para fomentar dichas políticas sino ademas lanzar programas de desarrollo que incluyen soluciones innovadoras, tales como el uso estratégico de la banda ancha, para cerrar las brechas de desarrollo tradicionales.

Un ejemplo que quizá viene aquí al caso son los telecentros. No son en realidad un fenómeno nuevo ya que a mediados de la década de los 90s del siglo pasado, ya existían, y en cierta forma fracasaron en su gran mayoría. El modelo de negocios de los telecentros 1.0 estaba basado en la venta de conectividad. Pero la demanda por servicios y el tamaño de los mercados no eran lo suficientemente grande para garantizar su sobrevivencia, sobre todo si la competencia entre ellos era intensa. De cualquier forma, los telecentros son una buena manera de ¨socializar¨ el acceso y la conectividad.

Hoy en día un telecentro 1.0 no tiene mucha cabida en el mercado ni es relevante para programas de desarrollo. Hoy en día se requiere centros de acceso a servicios y trámites públicos en particular en áreas donde la penetración al Internet no existe o es muy costosa. Recordemos además que la penetración de los teléfonos inteligentes es aún magra en los países de la región (dado tanto el costo de los mismos aparatos como el del acceso a banda ancha móvil) y por lo mismo la ¨socialización¨ de la prestación de servicios y trámites por medos digitales tiene gran vialidad para la gran mayoría de la población que no tienen acceso adecuado a los mismos. Dichos centros conectados con banda ancha de alta velocidad permitirá traer esos servicios a las poblaciones marginadas. Brasil, Colombia, Costa Rica estás de hecho haciendo algo similar y quizá siguiendo los paso de India que comenzó a hacerlo hace ya mas de 5 años.

Google translation below:

What assessment done on the development of broadband services in Latin America?
What are the markets we seen more development in the region? In attributing this development?

Despite having grown relatively rapidly in recent years, access to broadband in the region is still very limited according to the latest statistics (2012) provided by the ITU. Thus, in Uruguay, which leads the region in fixed broadband penetration thereof does not exceed 20% of the population. The most significant change over the same period has been the launch of mobile broadband, which was virtually nonexistent in 2007, which already exceeds the penetration of fixed broadband. Here, Brazil has taken the lead just more than 20% of the country’s population.

However, the penetration of broadband in the region is directly related to both Internet penetration in countries as well as their level of income per capita annually. Interestingly, some of the countries in the mobile broadband has taken off very quickly leaving far behind the fixed broadband. This is therefore a process of leap-frogging ¨ ¨ very similar to what is happening in African countries.

Undoubtedly, mobile broadband is the future of this type of connectivity not only in the region but in many developing countries. Both relatively lower costs and ease of use mobile devices and provide greater competition in new markets that would otherwise remain inaccessible.

What you consider the economic consequences by the development of broadband?

Recent studies by the OECD and ECLAC and others have shown a clear correlation between the increase in broadband penetration and GDP growth-penetration provided the first meaningful. That is, countries with low broadband penetration clearly show no such correlation. There are also studies that refer to job creation and economic multiplier effects. There is thus an interesting potential here.

But while ago is still more concrete evidence of the impact of broadband on the economy, especially in the poorest countries of the region where the available resources are not many, the market is relatively small and national capacities even taking off .

Finally, this point would be ideal is to distinguish between the sectoral impact of broadband and its impact both nationally and in the living standards of the inhabitants of the countries in the region.

What significance attaches to the development of broadband services in developing countries?
What are the social implications of the development of broadband?

The potential of broadband in human development countries is immense.

Recognizing the correlation between broadband and GDP does not imply causation and there are certainly other parameters that affect it, is also essential to look at the issue from the perspective of human development. While economic growth is a necessary condition for developing countries, this in itself does not guarantee an automatic reduction of poverty and social inequality. As shown by the BRIC countries, is also required to clear public policies and programs dedicated to addressing the socio-economic gaps and governance that persist even today in many of the countries in the region.

But what does this have to do with the overall bandwidth and the use of new information and communication technologies (ICTs)?

Here are two central themes. On one hand, it is necessary that we give an overview of the issue focused almost exclusively on connectivity. At the end of the connectivity, like ICT, is a medium-and not an end in itself. From the perspective of governments and the promotion of human development should rather emphasize the potential of ICT and broadband in bringing new solutions to traditional problems of development. Take the case of the provision of public services (such as health and education for example) and official procedures as citizens must do, often a very cumbersome. Technologies such as broadband, coupled with the applications or mobile web not only facilitate access to these services and procedures but that would change the way we interact with our governments, whether national, regional or local. Besides that these technologies allow public services to bring the most marginalized sectors of the population, at lower cost and in a much larger scale.

Moreover, even today remains a gap in public policies that promote government and its allies. According to the Broadband Commission for Digital Development, about 120 countries have developed national plans for the adoption and diffusion of broadband. The issue is that very few of these plans are part of national development plans or are directly linked for example to the Millennium Development Goals (MDGs) adopted by the United Nations in 2000. Similarly, those working nationally in the MDGs or national development plans are not ICT or broadband as priorities within the wide range of development challenges that many countries in the region face today .

It is therefore necessary to take a more comprehensive view of the subject, these two fields together in one space and one simple goal: to promote long-term sustainable development with equity and opportunity for all.

That government initiatives considered important for the development of broadband services?

Based on the foregoing, it is clear that governments have a central role to play in promoting broadband and ICT in human development countries. First of all, public policies are needed to attack the challenges facing socio-economic living countries. If the country is experiencing rapid growth because resources are not only to promote these policies but also launching development programs including innovative solutions such as the strategic use of broadband, to close the gaps of traditional development.

An example here is perhaps the case are telecentres. There are actually a new phenomenon since the mid-90s of last century, existed, and somehow failed overwhelmingly. The business model of telecentres 1.0 was based on selling connectivity. But demand for services and the size of the markets were not big enough to ensure their survival, especially if the competition between them was intense. Anyway, telecentres are a good way to socialize ¨ ¨ access and connectivity.

Today a telecentre 1.0 does not have much room in the market or is relevant to development programs. Today it requires access to centers and public procedures particularly in areas where Internet penetration does not exist or is very expensive. Remember also that the penetration of smart phones is still lean in the countries of the region (given both the cost of the same devices as the mobile broadband access) and therefore the socialization ¨ ¨ of service delivery and procedures for digital Medes has great roads for most of the population does not have adequate access to them. These centers connected with high-speed broadband will bring these services to marginalized populations. Brazil, Colombia, Costa Rica are in fact doing something similar and perhaps following the passage of India that started it for over 5 years

Cheers, Raúl

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