Innovation Center in Colombia

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I got several messages from UNDP Colombia asking me to provide comments on an initiative that the Ministry of ICTs in collaboration with UNDESA are designing. The project will establish an innovation center. The documents are here:  http://undegov.org/~raul/egov/country/colombia/innovation.

The documents and my comments below are in Spanish (a google translated version can be found at the end of the Spanish text)

1. Está claro que la idea de innovación está de moda a nivel global, África incluida. Lo que hemos detectado es que la difusión de la tecnología de móviles ha facilitado esto por dos razones fundamentales: 1. Acceso a las mismas por miles de millones de personas (cerca de 6 mil millones de personas); y 2) reducción de las barrera de entrada para el desarrollo de aplicaciones móviles. Hoy en día personas privadas de la sociedad civil que no han estudiado computación pueden desarrollar una app que puede llegar a miles de beneficiarios. Este fenómeno se ha llamado social innovación y los desarrolladores se le ha dado el nombre de social entrepreneurs. Como te dije esto está super de moda y no hay semana que pase donde no ocurra un evento sobre esto. Este fin de semana por ejemplo el UN estuvo promoviendo el Social Good summit…

 

2. Es importante resaltar aquí que este tipo de innovaciones puede marcar un cambio de paradigma en cuanto a los origines y métodos de la innovación. Hoy en día, gran parte de la innovación social está teniendo lugar en los países en desarrollo y además está siendo generada no por el estado o el sector privado tradicional sino por personas que han encontrado una puerta de entrada para hacer innovación. El tema aquí es si esto es sostenible en el mediano y largo plazo. Si piensas en innovaciones como Ushahidi (crowdsourcing) que hoy se usa en mas de 100 países entonces la respuesta es clara. pero hay miles de apps innovadoras que no trascienden una pequeña comunidad, etc. A mi parecer este sería uno de los elementos que el centro de innovación podría explorar e innovar sobre dicho tema además.

3. Este último tema introduce lo que quizá podríamos llamar el tema central de la innovación cuando se la mira desde del punto de vista del desarrollo (humano, no de software!). El problema aquí no es tanto la innovación en si como la difusión de la innovación. Este es un tema que ha estado en la agenda de desarrollo de los 60s y que quizá ha sido olvidado hasta ahora. Es más, la gente que promociona la innovación no parece tener memoria alguna sobre este tema. Si miras por ejemplo el tema de la difusión en relación con la telefonía fija, te das cuenta inmediatamente que esta no de difundió en los países en desarrollo como se esperaba en un principio. En el caso de África, la telefonía fija nunca pasó del 2% (2 teléfonos por cada 100 habitantes) luego de estar disponible casi 125 años. La telefonía móvil por otra parte es otra historia. Como se difundió tan rápido?

4. La difusión de la innovación es un tema que se relaciona con las instituciones de un país, la capacidad interna para desarrollarlas, apropiárselas y adaptarlas y con las políticas públicas que existan para promover este ecosistema. Existe una vasta literatura al respecto que a mi parecer también podría ser usada por el centro de innovación para producir reportes, papers, etc. al respecto

5. El aspecto institucional del tema se relaciona muy estrechamente con nuestra cartera de gobernabilidad democrática donde consideramos en forma detalla aspectos para modernizar la administración pública -sobre todo si usamos las TICs como elemento catalizador y transformador. Esto a su vez introduce ideas sobre como innovar las instituciones públicas para que sena mas receptivas a los ciudadanos, permitan su participación más efectiva y promuevan la transparencia y rendición de cuentas. Hay aquí un elemento de innovación de procesos de gestión y administrativos que no necesariamente se relaciona con tecnologías -pero cuya implementación se hace posible si se usan estrategicamente. Este es otro elemento que el centro podría considerar y en cual el PNUD podría ser un valioso aliado.

6. Me parece excelente que haya mencionado el tema del software libre. No se si sabes, que nosotros en el área de TICs para el desarrollo hemos estamos usando software libre desde 1995. El PNUD ve al software libre no como un fin ( a diferencia de muchos de su proponentes mas radicales) sino como un medio que puede promover innovación, desarrollo de capacidad nacional y autonomía tecnológica, entre otros. Si bien el gobierno de Colombia no ha sido (al menos durante el gobierno anterior) muy amigo del software libre, creo que las condiciones hoy en día son diferentes y hay una oportunidad para promoverlo pero desde el punto de vista mencionado anteriormente y como una opción mas para el país (y no como un substituto para todo lo que existe).

7. Otro tema importante que el centro podría promover o considerar sería la promoción y/o incubación de MiPyMEs que promuevan tanto innovación a nivel local como uso de software libre para aquellas MiPyMES que requieren uso de TICs para sus negocios. Este sería un elemento importante para la difusión de la innovación y también para crear un ecosistema de innovación donde empresas nacionales, el gobierno y el sector académico trabajan en tandem. A propósito de este ultimo, habría que explorar que centros académicos del país estarían interesados en el tema y en una posible alianza.

Ok, mejor paro el carro aquí para no abusar de tu tiempo…

En conclusión, creo que hay buenas oportunidades para el PNUD aquí. Es más, incluso podríamos contribuir financieramente con recursos que tenemos aquí para TICs para el desarrollo. Quizá unos 50mil USD abrirían algunas puertas?

Espero tus comentarios,

Saludos, Raúl

1. Clearly, the idea is fashionable innovation globally, including Africa. What we have found is that the spread of mobile technology has facilitated this for two reasons: 1. Access to them by billions of people (about 6 billion people), and 2) reducing the barrier to entry for mobile application development. Today persons deprived of civil society who have not studied computer can develop an app that can reach thousands of recipients. This phenomenon has been called social innovation and developers has been given the name of social entrepreneurs. Like I said this is super trendy and not a week that passes where no events occur on this. This weekend for example the UN has been promoting the Social Good Summit …

2. It is important to note here that such innovations can make a paradigm shift in terms of the origins and methods of innovation. Today, much of the social innovation is taking place in developing countries and is also being generated not by the state or the traditional private sector but by people who have found a gateway to innovation. The issue here is whether this is sustainable in the medium and long term. If you think of innovations like Ushahidi (crowdsourcing) is now used in over 100 countries, then the answer is clear. but there are thousands of innovative apps that does not cross a small community, etc. In my view this would be one of the elements that the innovation center could explore and innovate on this subject well.

3. This last topic introduces what may be called the theme of innovation when looked at from the point of view of development (human, not software!). The problem here is not innovation itself as the diffusion of innovation. This is an issue that has been on the development agenda of the 60s and might have been forgotten until now. Moreover, the people promoting innovation does not seem to have any memory on this topic. If you look for example the issue of dissemination in relation to fixed telephony, you immediately realize that this is not to spread in developing countries as expected at first. In the case of Africa, fixed telephony never exceeded 2% (two telephones per 100 inhabitants) be available after almost 125 years. Mobile telephony otherwise is another story. As it spread so fast?

4. The diffusion of innovation is a topic that is related to a country’s institutions, the internal capacity to develop, adapt and appropriate them and public policies that exist to promote this ecosystem. There is a vast literature on the subject that I think could also be used by the innovation center to produce reports, papers, etc.. about

5. The institutional aspect of the issue is very closely with our portfolio where we believe in democratic governance form detailing aspects to modernize public administration, especially if we use ICT as a catalyst and transformer. This in turn introduces innovative ideas on how to make public institutions more responsive sena citizens, enabling them to participate more effectively and promote transparency and accountability. There is here an element of innovation management and administrative processes that are not necessarily related to technology-but whose implementation is possible if used strategically. This is another element that could be considered the center and in which UNDP could be a valuable ally.

6. I think it’s great that you mentioned the issue of free software. Not if you know, we in the area of ICT for development we are using free software since 1995. UNDP sees free software as an end (unlike many of his more radical proponents) but as a medium that can promote innovation, development of national capacity and technological autonomy, among others. While the government of Colombia has not been (at least during the previous government) a good friend of free software, I think the conditions today are different and there is an opportunity to promote it but from the point of view mentioned above and as an option more for the country (and not as a substitute for all that exists).

7. Another important issue that the center could promote or consider would be the promotion and / or incubation of MSMEs to promote innovation both locally and use of free software for those MSMEs that require use of ICT for their business. This would be important for the diffusion of innovation and also to create an innovation ecosystem where national companies, government and academia working in tandem. With regard to the latter, we have to explore that academic centers of the country would be interested in the issue and a possible alliance.

Ok, better stop the car here not to abuse your time …

In conclusion, I believe that there are good opportunities for UNDP here. Indeed, we might even contribute financially to resources we have here to ICTs for development. Perhaps some would open some doors 50mil USD?

Cheers, Raúl

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